Columna de Sergio Ried: Jimmy Van Alen, el inventor del tiebreak

Antes de su creación, se sabía cuando comenzaba un partido de tenis, pero no cuando terminaba. El récord lo tienen Isner y Mahut, que jugaron una definición que terminó 70-68.

Por SERGIO RIED / Fotos: ARCHIVO

Algunos larguísimos partidos de los años 1970 y la confrontación por Copa Davis entre Estados Unidos y Chile en Little Rock, Arkansas, en 1973, que tuvo un set de 39-37 en favor de la pareja chilena de Fillol-Cornejo, decidieron a Jimmy Van Alen, gran amante del tenis y de educación británica en la Christ University de Londres, a iniciar una campaña para reducir la duración de los partidos y permitir a la televisión transmitir los grandes torneos.

Algo muy celebrado por todo el mundo, porque al contrario de la gran mayoría de los deportes que tienen una duración limitada, del tenis sólo se sabía cuando comenzaba un partido, pero nunca cuando terminaba.

Así Mr. Van Alen, hombre de fortuna y grandes influencias, inició una cruzada para cambiar algunas reglas del tenis. Y ya sabemos lo difícil que es esto en los deportes de origen anglosajón.

Primero, había que conseguir que las altas autoridades del tenis estuvieran de acuerdo en reducir la duración de los partidos. Y para ello este hombre de cigarro puro y sombrero alón, propuso un sistema que llamo VASS (Van Alen Streamlined Scoring System), en el que se jugaban 31 puntos y había que ganar por una diferencia de dos. Una idea que nunca tuvo acogida y ni siquiera se llegó a utilizar.

James Henry Van Alen nació en 1902 y falleció en 1991.

Hasta que por fin, en 1970, Van Alen dio en el clavo con su sudden death tiebreak, que traducido al español viene a ser muerte súbita rompedor de empate, sistema que consiste en jugar al mejor de 7 puntos con diferencia de 2, que es el que se utiliza actualmente. Y que en algunos torneos, especialmente de dobles, se alarga a 10 puntos y toma el nombre de súper tiebreak .

MISTER TIEBREAK Y SUS HOMÓNIMOS

Los comienzos del uso de este sistema no fueron fáciles, ya que el árbitro debía levantar dos banderolas con las letras S y D (sudden death) y se dice que en los primeros partidos que se utilizó fue el mismo Van Alen quien levantaba la banderola y cuando se quedaba dormido en un partido y se llegaba al empate a seis games, su esposa, Candace, lo remecía mientras le susurraba: «tiebreak, Jimmy, tiebreak» y Jimmy levantaba su banderita y volvía a vivir.

Además de ser reconocido como Mr. Tiebreak, Jimmy Van Alen fue el creador del Hall of Fame del Tenis en Newport, Rhode Island.

Hoy también se conoce con ese apelativo al tenista estadounidense John Isner, quien en el ATP de Dallas este año, completó la increíble cantidad de ¡500 tiebreaks!

Además, ostenta el récord del partido más largo de la historia del tenis, en su match de primera ronda de Wimbledon, entre el 22 y 24 de junio de 2010, contra el francés Nicolás Mahut, cuya duración fue de 11 horas, 6 minutos y 23 segundos con un score de 6-4, 3-6, 6-7(7), 7-6 (3) y… ¡70-68!

Imagínense ese partido sin tiebreak.