La increíble historia de un periodista de Kenia que se convirtió en un tallador en hielo

Michael Kaloki llegó a ganar un premio en Canadá y participó en un festival internacional en Finlandia.

Por ANDRÉS ALBURQUERQUE / Fotos: INSTAGRAM Y TWITTER

Se llama Michael Kaloki y es un periodista que vive en Nairobi, en su natal Kenia, y que se convirtió en un experto a nivel mundial en el tallado en hielo. Es un reportero independiente muy interesado en asuntos relacionados con el desarrollo comunitario y el cambio climático.

Él cuenta así su increíble historia:

“Éramos un equipo africano de talladores de hielo recién formado en el congelador de un hotel, que se presentaba para competir en el mundialmente famoso Carnaval de Invierno de Quebec de 2003. Era como inscribirse para correr los 100 metros lisos en los Juegos Olímpicos de verano sin haberse probado nunca unas zapatillas de correr. Pero valía la pena intentarlo. Después de todo, también hubo una primera vez para Carl Lewis.

“Encontré los detalles en internet. ‘Lo iremos descubriendo sobre la marcha’, recuerdo que les dije a mis intrépidos compañeros de equipo. En el fondo, pensaba que era un movimiento loco y poco calculado.

“Pero al cabo de varias semanas, recibí una respuesta del Carnaval. ¡El equipo de Kenia había sido aceptado! ¡No lo podíamos creer! ¡Íbamos a participar en un gran acontecimiento mundial!

Alcanzar este hito fue una combinación de inspiración, generosidad, perseverancia y locura. No es que no hubiera visto la nieve antes: la había visto. Desde nuestro pueblo, en el este de Kenia, por la mañana, temprano, se podía mirar en una dirección y ver el monte Kilimanjaro, en Tanzania, y en la otra el monte Kenia, orgullo y gloria de mi país. A menudo me había preguntado qué se sentía al nevar y qué suerte teníamos de poder despertarnos y verla.

“El año anterior al Carnaval, acababa de regresar a Kenia tras terminar una carrera de artes radiofónicas y televisivas en una universidad de Toronto, donde había mucha nieve. No estaba seguro de lo que quería hacer con mi vida. ‘Pasas demasiado tiempo en casa, Michael’, me decía mi padre.

“También recuerdo un titular de uno de los diarios de Kenia de aquel año: ‘El cambio climático amenaza las capas de nieve y hielo del monte Kilimanjaro y del monte Kenia’. Yo ya era adulto y entendía lo que significaba el cambio climático.

“El nombre de mi país está incluso relacionado con la nieve y el hielo. Se dice que la palabra ‘Kenia’ surgió cuando un explorador alemán, Johann Ludwig Krapf, preguntó al jefe local Kivoi por una montaña que había visto. Kivoi describió la montaña como ‘kiinya’, en referencia a su aspecto de avestruz, con la nieve parecida a las manchas blancas del ave no voladora. Ahora corríamos el riesgo de perderlo.

“Mientras estudiaba en Canadá, había visto algunas tallas etéreas y majestuosas en el Carnaval de Invierno de Quebec, que incluso había sido bautizado como las ‘Olimpiadas de Tallado en Hielo y Nieve’. Los equipos participantes procedían de Norteamérica, Europa y Asia. No había escultores de África. Cuando aún era estudiante en Canadá, trabajé para una agencia de viajes, que me regaló un viaje al Carnaval como despedida cuando me marché a Kenia.

“Así que cuando leí el artículo sobre la desaparición de la nieve de nuestras montañas, pensé: ‘Ahora es el momento de hacer algo, Michael. Tienes que mostrar los efectos del cambio climático en África Oriental’. Decidí que África debía estar representada en el Carnaval. Formaría un equipo de talla de hielo y nieve. Nunca había hecho ninguna talla, pero siempre podía aprender.

“Me puse a buscar compañeros de equipo. Hablé de mi idea con mi amigo, el productor de televisión Robert Bresson. Aceptó preguntar por ahí. ‘Todo el mundo con el que he hablado piensa que estás loco, Michael’, me dijo. Pero no nos rendimos.

“Robert me llevó al Museo Nacional de Nairobi. En aquella época, había algunos escultores que trabajaban en el recinto del museo. Me presenté al primero que vi y le pregunté: ‘¿Quieres formar un equipo de escultura en hielo?’. ‘¿Hielo?’, me dijo. ‘Claro, ¿por qué no? Por cierto, me llamo Peter Walala’. Ahora tenía un miembro en el equipo.

“Los equipos que había visto en Quebec tenían tres o cuatro miembros. Así que necesitaba encontrar al menos uno más. Me puse en contacto con los titulares del concurso Miss Turismo Kenia y les conté mis planes. Me pareció que tener a una poseedora del título en el equipo lo haría más visible. Winnie Omwakwe, que era Miss Tierra Kenia, estuvo encantada de unirse. Ahora teníamos tres miembros en el equipo y uno con conocimientos de talla. Sin embargo, Peter nunca había trabajado con hielo, sólo con madera y piedra.

“En primer lugar, teníamos que formar un equipo. Al fin y al cabo, éramos unos completos desconocidos. Así que nos reunimos para tomar té y café, y decidimos que todos estábamos de acuerdo en trabajar juntos.

“Pero necesitábamos un lugar donde practicar. Como nos parecía imposible llegar a la cima del monte Kiliminjaro o del monte Kenia, decidimos intentar encontrar un hotel con un gran congelador. Solicité reunirme con un director de una de las principales cadenas hoteleras del país, y accedió. Le hablé de nuestro plan de participar en uno de los eventos de talla de hielo y nieve más importantes del mundo. Al principio se mostró sorprendido, pero pareció aceptar la idea.

“Una semana más tarde, pidió verme. ‘Un chef de uno de nuestros hoteles está encantado con el plan que tienes y quiere ayudarte’, me dijo. El chef nos dio una cámara frigorífica en la que cabían unas seis personas y nos dejó solos.

Una araña y su telaraña, una de las esculturas creadas por el keniata Michael Kaloki.

“Durante semanas, pasamos la mayor parte del día en uno de los mejores hoteles de la ciudad. Congelábamos agua en las grandes urnas del hotel y Peter intentaba averiguar la mejor manera de trincharlo. Luego nos enseñaba lo que teníamos que hacer. A Winnie le parecía que estar sentada a 3.8 grados Celsius era un poco frío y además tenía muchas obligaciones que atender en el concurso. Así que la mayor parte del tiempo estábamos sólo Peter y yo tallando.

“Incluso después de que nos aceptaran en el Carnaval, hubo más obstáculos, como conseguir vuelos y visados. Los visados no supusieron ningún problema. Enviamos nuestras solicitudes y las aprobaron. Parecía que los canadienses nos daban la oportunidad de demostrar nuestra valía al mundo.

“Conseguir vuelos fue más difícil. Peter era miembro de una fundación artística local, y le ofrecieron un billete con cargo a una de sus subvenciones. Se marchó a Canadá, mientras Winnie y yo intentábamos averiguar qué hacer. Yo había hecho algunos trabajos de video para una productora local y me debían algo de dinero. No era suficiente, pero intentaría averiguar de dónde sacar más. Mientras esperaba para recoger mi cheque, el dueño de la empresa, Moses Nderitu, me vio por casualidad.

“Me comentó: ‘Michael, me habías dicho que querías montar un equipo de talladores de hielo. ¿Qué pasó con esa idea?’. Le dije que había formado el equipo y que nos habían aceptado en el Carnaval de Invierno de Quebec, pero que no tenía suficiente dinero para el vuelo. ‘Deja que yo me ocupe del resto del dinero para el billete’, me dijo sin más.

“No me lo podía creer. Había alguien que creía en mí. Mis padres y muchos de mis amigos habían pensado que lo que yo intentaba hacer era absurdo. Moses me consiguió el billete y decidimos que Winnie vería lo que podía hacer para llegar a Canadá. Lamentablemente, nunca fue.

“Llegar a Quebec fue como llegar al estreno de una película de Hollywood protagonizada por Peter y por mí. La prensa canadiense había oído hablar de nosotros y había decidido que nuestra historia era algo que interesaría a su público. Cuando llegué a nuestra zona de trabajo del Carnaval, Peter ya había empezado con la escultura de nieve que habíamos decidido: una madre rinoceronte protegiendo a su cría.

“Antes de su llegada, Peter nunca había tocado la nieve. Habíamos practicado en el hotel con hielo, y ahora nos enfrentábamos a un gran montón de nieve. Teníamos unos días para trabajar en ello. Lo hicimos lo mejor que pudimos, aprendiendo al ver a otros escultores de nieve utilizar sus herramientas de tallado, muchas de las cuales nunca habíamos visto.

“Mientras tanto, durante nuestras entrevistas de prensa, hablamos del impacto que el cambio climático estaba teniendo en el monte Kilimanjaro y en el monte Kenia. El último día de tallado, por fin vimos que habíamos hecho… bueno, un trabajo increíble. Para nuestra alegría, nos informaron de que el gobierno de Kenia iba a enviar un equipo de la embajada en Ottawa para asistir al último día del evento. Nos sentimos como VIP.

“El último día se anunció que habíamos ganado un premio. El ‘Premio a la Voluntad’ fue para el equipo de Kenia. Mientras caminábamos por el campo nevado para recibirlo, los miembros de la embajada gritaban de júbilo. Miré a Peter y vi que se le saltaban las lágrimas. Habíamos conseguido lo que muchos creían inalcanzable. El primer equipo keniata de escultura en hielo y nieve había sido reconocido por el mundo en su primer intento, y además estábamos difundiendo nuestro mensaje sobre nuestras queridas montañas de África Oriental.

“En los años siguientes, Peter y yo participamos en otros eventos internacionales de talla en hielo y nieve. Al cabo de unos años, Peter hizo una pausa. Yo decidí probar suerte un poco más para intentar ganar un gran evento mundial. En 2011, formé equipo con el escultor finlandés Timo Koivisto en el Festival Internacional de Escultura en Hielo del Zoológico de Helsinki de ese año. Nuestro equipo ganó el primer premio.

“Entonces yo también decidí tomarme un descanso. Kenia estaba por fin en la escena mundial de la escultura de hielo y nieve, y el mensaje sobre el impacto del cambio climático en África Oriental se había transmitido…”.