¿Qué es el litio? El porqué Boric dice que Chile debe ser líder mundial

El Presidente de la República dio a conocer la Estrategia Nacional del Litio y anunció que se enviará al Congreso un proyecto para crear la Empresa Nacional del Litio.

Por EL ÁGORA / Fotos: ARCHIVO Y ATON

En la actualidad Chile es uno de los principales productores de litio a nivel mundial, centrándose su explotación en el salar de Atacama, donde el elemento es de mejor calidad y al más bajo costo.

En 2022, Chile ocupó el segundo lugar en el mundo en la producción de litio, con 39.000 toneladas métricas, debajo de Australia, que registró un volumen estimado de 61.000, y superando a China, que llegó a las 19.000.
En la actualidad, su producción está en manos particulares, cuyos contratos para los derechos de explotación vencen en 2030.

El Presidente Gabriel Boric, al anunciar el plan denominado Estrategia Nacional del Litio, señaló «para que el Estado se involucre activamente en todo el ciclo del litio, el segundo semestre de este año, de manera posterior al diálogo que sostendremos con las distintas comunidades que conviven con los salares, enviaremos al Congreso de la República el proyecto de ley que crea la Empresa Nacional del Litio». Ésta, según indicó, «buscara socios para el desarrollo de proyectos de agregación del valor».

El primer mandatario comentó que se instruyó a la Corporación de Fomento de la Producción (Corfo), que administra las reservas de litio, «a mandatar a su vez a Codelco la búsqueda de los mejores caminos para lograr desde ya la participación del Estado chileno en la extracción del litio en el salar de Atacama», añadiendo que «Codelco será nuestro representante frente a las empresas que actualmente están en el salar para tener una participación del Estado antes del vencimiento de los contratos vigentes».

Aclaró que «en caso de conformarse una empresa público-privada que explote el litio en el salar de Atacama ésta será controlada por el Estado a través de Codelco».

Y anticipó que “el Estado de Chile respetará íntegramente lo establecido en los contratos vigentes, es decir, una anticipada participación del Estado en el salar de Atacama será fruto de un acuerdo con quienes actualmente tienen los derechos para explotar el litio».

«Se entregarán contratos de exploración y explotación a Enami y Codelco en aquellos salares donde actualmente se tienen proyectos que están en distintas etapas de desarrollo», expresó, añadiendo que “para el resto de los salares que sean considerado susceptibles de explotación se iniciara un proceso público de licitación a privados de contrato de exploración sumados a las prospecciones que realizaremos desde el mismo Estado».
Pero, ¿qué es el litio? ¿Cuál es su importancia en la economía de Chile y la relevancia de ser uno de los líderes mundiales en su producción?

El Presidente Gabriel Boric hizo el anuncio durante el Encuentro Nacional de la Empresa, Enade 2023.

El litio es un elemento químico de símbolo Li y número atómico 3. En la tabla periódica, se encuentra en el grupo 1, entre los alcalinos. En su forma pura, es un metal blando, de color blanco plata, que se oxida rápidamente en aire o agua. Su densidad es la mitad de la del agua, siendo el metal y elemento sólido más ligero, blando y blanco.

El llamado “triángulo del litio” compuesto por el salar de Uyuni en Bolivia, el salar de Atacama en Chile y el salar del Hombre Muerto en Argentina, concentran aproximadamente entre el 50 y el 85% de ese mineral.​ El crecimiento acelerado en el uso del ion-litio ha provocado que la tonelada del mineral suba su precio, desde los 450 dólares que costaba en 2003 hasta los 65.000 dólares en 2022.

Es empleado especialmente en aleaciones conductoras del calor y en baterías eléctricas. Respecto a sus sales, suelen emplearse en el tratamiento del trastorno bipolar.

Por su elevado calor específico, el litio se emplea en aplicaciones de transferencia de calor, y por su elevado potencial electroquímico constituye un ánodo adecuado para las baterías eléctricas.

Otros usos:

Las sales de litio, particularmente el carbonato de litio y el citrato de litio, se emplean en el tratamiento de la manía, la depresión y la bipolaridad, así como en otras sicopatologías, siendo un estabilizador del estado de ánimo.

El hidróxido de litio se usa en las naves espaciales y submarinos para depurar el aire extrayendo el dióxido de carbono.

Es componente común de las aleaciones de aluminio, cadmio, cobre y manganeso empleadas en la construcción aeronáutica, y se ha empleado con éxito en la fabricación de cerámicas y lentes, como la del telescopio de 5,08 m de diámetro (200 pulgadas) de Monte Palomar.

También tiene aplicaciones nucleares.

Desde la Segunda Guerra Mundial la producción de litio se ha incrementado enormemente, separándolo de las rocas de las que forma parte y de las aguas minerales. Los principales minerales de los que se extrae son lepidolita, petalita, espodumena y ambligonita. En Estados Unidos se obtiene de las salinas de California y Nevada principalmente.

Un panorama diferente surge al analizar las empresas que gestionan las minas de litio. Según un informe de la revista especializada illuminem, los inversores chinos controlan varias empresas mineras, que concentran el 33,1% de la producción total (y la mitad de la producción de las grandes empresas) de litio en el mundo.