Real Madrid y Manchester City, la final adelantada de la Champions League

Chocarán en semifinales, aunque por categoría debieron disputar el título. Como sea, los dos duelos entre ambos prometen morbo y calidad a niveles superlativos.

Por JOSÉ ROGGERO / Foto: ARCHIVO

La de este martes 9 de mayo en el Santiago Bernabéu será la primera batalla de un choque de gigantes del que saldrá el favorito para quedarse con el título 2022-2023 de la UEFA Champions League, el principal torneo de clubes a nivel mundial.

Real Madrid y Manchester City protagonizarán un apasionante duelo de semifinales, frente al cual el del AC Milan e Inter, en la otra llave, sólo alcanza un morbo en modo tifosi. Los astros de verdad, los que seducen cada fin de semana a millones de hinchas en todo el mundo, visten de blanco y celeste.

A nivel interno, el presente de merengues y citizens es dispar. El Madrid está lejos del Barcelona y ya se resignó a cederle el trono a su archirrival. El City, en cambio, vive su mejor momento al deshacerse hace nada del tenaz Arsenal, alcanzar la cima de la Premier League y tener una nueva corona al alcance de su mano.

Pero aquel desnivel es una apariencia. No sirve como vara de medición si se trata del Madrid en la Champions, un torneo hecho a su medida. Tanto, que se ha quedado con 14 versiones, seguido muy de lejos por el Milan, con siete.

Los madridistas están acostumbrados a estas alturas. Han jugado 32 de las 53 semifinales de la Champions. Y desde 2011, cuando renacieron a nivel continental, estuvieron en 11 de 13. No siempre han salido victoriosos, es cierto. Pasaron a la final 17 veces y quedaron en el camino en 15 ocasiones. Pero cuando llegaron a la final solo se doblegaron en tres.

El historial del City empalidece ante tanta alcurnia. Nunca ha sido un grande de verdad. Ni siquiera en sus mejores años, en la segunda mitad del siglo pasado.

¿Cómo creció a este nivel? Ocurre que en este nuevo mundo donde manda el dinero, en 2008 el jeque árabe Mansour Bin Zayed al Nahyar compró el club y desde entonces no ha escatimado petrodólares con tal de alcanzar la gloria. Pero sólo le ha alcanzado para recuperar terreno en Inglaterra. Fuera de esas fronteras le ha ido mal.

Ni siquiera la llegada de Guardiola, en 2016-2017, cambió el rumbo. A nivel europeo el calvo español no sabe sino de frustraciones con los citizens. Estuvo a punto en la versión 2020-2021, pero impensadamente el Chelsea le birló una corona que la sentía suya. Fuera de ello, el City sólo alcanzó semifinales en 2015-2016 y en 2021-2022. Pep no ha sabido darles a sus pupilos la insuperable seguridad en sí mismos que les inculcó a Messi y compañía en el Barcelona ganador dos veces de la Champions en 2009-2010 y 2011-2012.

¿Se han enfrentado antes en la Champions League?

Sí. Ocho veces, con un balance parejo: tres victorias para cada uno y dos empates. Claro que en las dos semifinales jugadas antes el vencedor fue siempre el Madrid. En la versión 2015-2016 igualaron en la ida 0-0 y los españoles remataron 1-0 en casa. El año pasado los ingleses estuvieron a punto. Ganaron 4-3 en su feudo, pero los madridistas lo dieron vuelta 3-1. Partidazos ambos, en los que finalmente imperó la estirpe blanca. La única llave adjudicada por los de Manchester fue la de octavos de final en 2019-2020, con dos triunfos 2-1. Pero octavos es sólo octavos, nunca será lo mismo que una semifinal.

Este martes 9 en el Santiago Bernabéu, el próximo 17 de mayo en el Etihad Stadium. Dos coliseos dignos de tamaños actores. Si los ingleses tienen a Haaland, los hispanos a Benzema. Si unos oponen a Grealish, Foden, Álvarez y Mahrez, los otros responden con Vinicius Junior y Rodrygo. Si de un lado están Stones, De Bruyne, Rodri, Gundogan y Bernardo Silva, del otro resaltan Modric, Kroos, Valverde y Tchouameni. Atrás lucen Rúben Dias, Walker y Aké tanto como Alaba, Camavinga, Rudiger y Dani Carvajal. Y en el arco vuelan Ederson y Courtois.

No, por nombres no hay cómo adjudicar ventajas a priori. Será la grandeza que hay que tener a la hora de la verdad la que dirima el paso a la final en un duelo que debió ser a partido único el sábado 10 de junio, en Estambul, fecha y escenario del último capítulo de esta Champions League 2022-2023.